Hoe het brein zichzelf bouwt

Het blijkt mogelijk om met simpele instructies voor cellen een ingewikkeld hersengebied te vormen. Hierdoor is beter te begrijpen hoe dieren met relatief weinig erfelijk informatie een complex brein vormen. Onderzoekers van de Amerikaanse universiteit Princeton deden hun ontdekking door kaarten te maken van gemeten hersenactiviteit. Deze bootsten zij vervolgens in een wiskundig model na, zo schreven zij afgelopen week in het toptijdschrift Science.

Het fenomeen dat complexe patronen ontstaan uit simpele regels heet zelforganisatie. Niet alleen kun je dit demonstreren in formules, chemische reacties of computerprogramma’s, maar het komt overal in de natuur voor. Alledaagse voorbeelden zijn het vlekkenpatroon van koeien, de bouw van een termietennest en het vliegen van een vogelzwerm. ‘Patronen zijn overal, ze wachten alleen op hun ontstaan’, aldus de scheikundige Andrea Sella van het University College in London. Hoewel deze fenomenen verschillend lijken, ontstaan ze op vergelijkbare wijze. Ze worden niet centraal gecoördineerd […] Lees verder

Hoe je brein motiveert: waarom bonussen kunnen ontmoedigen

Om het hersengebied verantwoordelijk voor motivatie te vinden onderzochten psychologen van de universiteit van Tokio het zogeheten ‘ondermijningseffect’. Soms zorgen bonussen namelijk juist voor motivatieverlies. In het experiment werd de hersenactiviteit gemeten van kandidaten in een uitdagend spel, zo schrijven ze deze week in het tijdschrift PNAS.

Een flinke zak geld uitloven. Dat motiveert mensen om zo goed mogelijk te presteren. Niet alleen verwende bankiers nemen dit aan, maar ook economen verwerken het in al hun theorieën. Vanaf de jaren ‘60 lieten psychologische tests opzienbarend genoeg zien dat motivatie ook kan afnemen door prestatie te belonen. Het omstreden ‘ondermijningseffect’ was geboren. Hoe onderzoeken psychologen op een objectieve manier de invloed van bonussen op menselijke motivatie?
(Voor meer achtergrondinfo zie het filmpje onderaan)

In deze psychologische tests werd een groep proefpersonen in tweeën verdeeld. Iedereen speelde vervolgens een uitdagend spel, maar slechts voor één groep werden betere prestaties beloond met […] Lees verder

Video: Persoonlijke ervaring elektroshocktherapie

http://www.youtube.com/watch?v=oEZrAGdZ1i8&playnext=1&list=PL1DBCFF7907D781DD&index=8

[Code-issues: Filmpje staat hier] Ik ben wat nogal ingewikkelde artikelen aan het lezen. En helaas heeft een dag maar 24 uur. Ik heb dus nog wat meer tijd nodig om achtergronden na te zoeken voordat die online komen. Sowieso is het geen slecht idee het menselijk aspect van neurobiologie te bekijken, na de informatievloedgolf van de vorige posts. Daarom een filmpje van de iets-te-hippe ideeënconferentie TED.

Een chirurg verteld over zijn persoonlijke ervaring met electroconvulsieve therapie (ECT), het toedienen van stroomstoten aan het brein van een verdoofde patiënt. Ontdekt in de jaren dertig als een van de eerste effectieve therapieën tegen depressie. Vervolgens in impopulair geworden in de jaren ’70 ontstane slechte imago (Er is gespeculeerd over een kwalijke rol van de film One flew over a cuckoo’s nest hierin). Nu is de therapie populair, en vaak effectief, in de behandeling van patiënten die niet reageren op […] Lees verder

Licht werpen op geur

Naburige hersencellen in het geurcentrum van muizen reageren verschillend op dezelfde geuren. De onderzoekers konden dit ontdekken door individuele hersencellen te activeren met een lichtstraal. Een proef die tot voor kort zelfs voor wetenschappers als science fiction klonk.

Dit experiment is nu mogelijk dankzij een nieuw soort genetisch aangepaste muizen. Lichtgevoelige eiwitten in hun brein zorgen dat neurobiologen signalen exact kunnen volgen. Door dit toe te passen op het geurcentrum konden de muizen ‘het licht ruiken’. Met deze techniek zochten de onderzoeken vervolgens paartjes van hersencellen die signalen ontvingen van dezelfde geurreceptor in de neus. Toen de muizen getest werden met 42 echte geuren ‘vuurden’ ze even vaak, maar met compleet andere timing. De oorzaak en het belang van deze verschillen zijn nog onduidelijk. Het staat allemaal in de Nature Neuroscience van deze maand.

Laten we eerst kijken naar de coole techniek die er is gebruikt. Het lichtgevoelig eiwit […] Lees verder